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Desde hace muchos años se ha debatido mucho sobre los efectos del azúcar refinado en la salud de las personas. Hoy en día se conoce de sobra que el consumo excesivo de azúcar refinada se encuentra altamente vinculado a una multitud de enfermedades como los son las enfermedades cardiovasculares, diabetes mellitus tipo 2, obesidad, hipertensión, entre otras. Sin embargo, a pesar de estos conocimientos, poco se habla de que el azúcar refinado puede incluso llegar a ser una sustancia adictiva con comportamientos similares a otras drogas como por ejemplo la cocaína.

Para entender el porqué de esta adicción es necesario conocer que el proceso al cual se somete la caña de azúcar es uno de extracción y refinamiento, cuyo producto final es una sustancia química de cristales blancos puros. Dicho proceso es muy similar a otros cristales adictivos como la cocaína y el opio. Es por esto que el refinamiento del azúcar es el que le brinda las propiedades adictivas.

Múltiples estudios, como este, han observado el efecto del azúcar en el cuerpo humano. Las investigaciones han demostrado que la ingesta de azúcar refinada genera un aumento en la actividad de los receptores de dopamina D1 y disminución en los receptores D2, tal y como sucede con la cocaína y la morfina.  La conexión azúcar-droga es incluso mayor de lo que se pensaba, ya que se ha demostrado que existe cierta transferencia entre ellas. Esto significa que una persona con un alto consumo de azúcar es mas propensa a empezar a utilizar otras sustancias de abuso como el alcohol, marihuana y cocaína que aquella persona con bajo consumo de azúcar refinada.

¿Esto significa que la adicción a la azúcar refinada es real? Para poder responder esta pregunta, primero es necesario entender lo que significa una adicción a una sustancia.

Para ser considerada adicta, la persona necesita presentar síndrome de abstinencia una vez deja de consumir la substancia. Por ejemplo, en los adictos a los opioides, estos se pueden diagnosticar al administrarles naloxeno (un antagonista de los receptores opioides) y en consecuencia empiezan a aparecer signos de abstinencia. Increíblemente, este mismo fenómeno ocurre en los animales que son alimentados con azúcar refinada y posteriormente se les administra naloxeno. De acuerdo a un estudio realizado en el año 2002, este síndrome de abstinencia que ocurre con el azúcar refinada es muy similar a aquel generado por adicción a la nicotina o la morfina.

Como se puede observar, hay una superposición entre las sustancias de abuso y el azúcar, por lo menos desde un punto de vista neuroquímico y de comportamiento. Sin embargo, una adicción se considera tal cuando existe un componente tanto fisiológico como psicológico. Para poder ocurrir síndrome de abstinencia y, por ende, tener el deseo tanto psicológico como fisiológico de consumir azúcar refinada, se debe alcanzar un umbral, por lo cual una cierta cantidad de azúcar debe ser consumida por un período de tiempo específico para que ocurran estos cambios. Dicha cantidad y período de tiempo varían muchísimo entre cada persona, y están vinculados a diferencias genéticas. La disminución de los receptores dopaminérgicos D2 mencionada anteriormente empieza a ocurrir a las semanas o incluso meses de ingesta crónica de niveles elevados de azúcar refinada. Esta disminución de dopamina en los receptores es lo que generará los síntomas de abstinencia que conllevará a mayor ingesta de azúcar, volviéndose un ciclo vicioso.

El síndrome de abstinencia por azúcar es mucho menos evidente que el de otras sustancias adictivas, ya que las personas no se ponen «nerviosas» por la falta de azúcar, así como tampoco tienen signos que ponen en peligro su vida, como suele suceder con otras sustancias. A pesar de esto, es importante recalcar que, en efecto, sí existe una dependencia a esta sustancia, por lo cual la adicción al azúcar se pudiese considerar como algo real y que debe ser tratada en aquellos que lo ameritan.

Por otra parte, el azúcar puede actuar como una droga de inicio que facilite la entrada otras sustancias mucho más adictivas y nocivas. Por esto, es importante observar cuidadosamente la forma en que se consume el azúcar y afrontarla como una adicción en caso de que se muestren signos claros.

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