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Fruto de la planta Papaver Somniferum, el Lachryma papaveris, lágrima de amapola o, como es mejor conocido, el opio, siempre ha estado presente en nuestra historia, incluso antes de que esta se escribiera. Desde el neolítico —las semillas más antiguas datan aproximadamente del 5000 a.C.—, pasando por Sumeria, la antigua Grecia, la República e Imperio romano, hasta nuestros días, este somnífero ha hecho acto de presencia, para bien o para mal, prácticamente en cualquier lugar habitado por humanos. Como casi toda droga ha tenido sus usos rituales, también fue usado por mucho tiempo como anestésico —entre los últimos usos registrados de opio sin refinar se encuentra la guerra civil estadounidense en el siglo XIX— por cirujanos que necesitaban operar a sus pacientes sin que el dolor los matase antes que la posibilidad de una infección… Una sustancia que es origen de drogas como la morfina, la heroína, la metadona, la codeína, entre otras, y con tanto recorrido, ha de tener sus momentos interesantes en la historia de la humanidad, emprendamos un breve recorrido en búsqueda de ellos.

En el comienzo

la region mediterranea, mesopotamia o los griegos ya usaban el opio como remedio medicinal o en ritos

La región mediterránea contiene la evidencia más antigua de consumo de opio por parte de humanos. Al menos 17 semillas de Papaver somniferum provenientes del neolítico se han encontrado en sitios arqueológicos de Suiza, Alemania y España, incluyendo una gran cantidad de ellas en un sitio funerario en la Cueva de los Murciélagos de Andalucía, que datan del 4200 a.C. aproximadamente. Los primeros registros de cultivo organizado son aproximadamente del 3400 a.C., en Mesopotamia, por parte de los sumerios, que la llamaban hul gil o «planta del disfrute».

Los griegos también conocieron esta planta, y es mencionada en numerosos textos médicos del mundo antiguo, como el papiro de Ebers de Egipto y los escritos de Galeno. Los griegos lo usaban en rituales, como anestésico y también mezclado con cicuta para ejecutar prisioneros sin que estos sufrieran ningún dolor. El uso ritual del opio en civilizaciones antiguas aparece, en su mayoría, en ritos y representaciones de dioses asociados con la noche, como Isis —quién le llevó opio a Ra para aliviar un dolor de cabeza, según un mito egipcio—, los dioses griegos Hypnos (sueño), Nyx (noche) y Thanatos (muerte), o Pluto (versión romana de Hades).

Después de Cristo

sociedades del islam empleaban el opio como anestesico

Luego de la caída del Imperio romano de occidente, el uso de opio, tanto medicinal como recreacional, decayó en gran parte de Europa, y no fue hasta la llegada de las sociedades islámicas a la península ibérica que se recuperó su empleo como anestésico en Occidente —aunque esta presencia solo sería sentida en las partes de Europa bajo el mandato islámico, pues poco le interesaba al resto de Europa occidental lo que los invasores musulmanes pudieran ofrecer—. Si bien algunos hadith islámicos señalan la prohibición total de estupefacientes, el uso médico del opio siempre fue aceptado por académicos religiosos del Islam. Esto, junto a la presencia de textos de sabios griegos, como Galeno en la antigua Bagdad, garantizó que la sustancia siguiera presente como anestésico en la historia universal, al menos en tierras dominadas por el califato.

Otros usos se mantuvieron más populares a lo largo del tiempo: existen registros de caballeros regresando de las cruzadas con opio de la tierra santa. No sería sino hasta 1527 cuando se reintroduciría accidentalmente el opio con fines medicinales en la mayor parte de la Europa medieval, gracias a un hombre llamado Phillippus Aureolus Theophrastus Bombastus von Hohenheim, mejor conocido como Paracelsus, quien regresaba de viajar por Arabia cargando consigo una espada en cuyo mango escondía un extracto acuoso de opio, jugo cítrico y «quintaesencia de oro» que él llamaba «piedras de la inmortalidad». Esto llevó a que se le atribuyera retroactivamente la confección del Laudanum, una solución de opio en etanol.

A finales del siglo XV aparece el primer registro de uso recreacional de opio en China, en que se describe a la sustancia como una ayuda a la virilidad masculina y al arte de los alquimistas y cortesanas. El consumo de opio fue prohibido en 1729, lo que no detuvo el incremento de su consumo en la población china, cosa que solo empeoró después de que, como resultado de la destrucción de un cargamento de opio británico, se desencadenara la primera guerra del opio, que ganó el Imperio Británico, obligando a China a legalizar el consumo y comercialización de opio y a otorgarle Hong Kong a los británicos. 

Hacia la era moderna

El consumo de opio impuesto por los británicos al Imperio chino causó fuertes estragos: gran parte de la población se hizo adicta a la sustancia y, luego, a finales del siglo XIX, la diáspora china causada por levantamientos políticos e inestabilidad social en el Imperio Qing llevó el consumo recreativo de opio a nuevas alturas en lugares como San Francisco, Londres y Nueva York.

En el frente médico, el opio se había hecho obsoleto después del aislamiento de una variedad de opioides sintéticos y semisintéticos. En 1804 Friedrich Sertürner aisló por primera vez un alcaloide de una planta medicinal y, luego de experimentar en sí mismo y en tres jóvenes asistentes, publicó su estudio llamándolo morfina. La gran ventaja de la morfina frente al opio sin refinar era la facilidad para determinar una dosis uniforme que afectara a los pacientes de la misma forma, cosa que era muy difícil de controlar con el opio en su estado natural.

La morfina empezó a comercializarse en 1827, y ya en 1832 Pierre Jean Robiquet aisló la codeína. Luego, en 1874, se sintetizó el primer opioide semisintético, la heroína, pero no se aplicó farmacológicamente hasta que fue redescubierta en 1897 por Felix Hoffmann, quien trabajaba en la compañía farmacéutica Bayer. Desde 1898 hasta 1910, fue comercializada como una alternativa más segura y no adictiva a la morfina, y como jarabe infantil para la tos. Como la dosis letal de heroína es cien veces más alta que su dosis efectiva, se pensaba que esta era una alternativa mucho más segura que otros opioides.

Para 1902 la heroína producía hasta un 5% de las ganancias totales de Bayer, y en 1916, la compañía farmacéutica introdujo al mercado la oxicodona. Este derivado de tebaína, similar a la codeína, fue comercializado como un analgésico aún menos adictivo, y se hizo tan popular que hasta el día de hoy preparaciones de oxicodona con paracetamol se siguen usando y también, desgraciadamente, abusando.

Numerosos opioides sintéticos como la metadona y el fentanyl siguieron apareciendo a lo largo del siglo XX, aunque vale la pena mencionar que los médicos de combate estadounidenses siguen usando morfina para tratar soldados heridos, pues ningún opioide producido hasta el día de hoy es capaz de producir un efecto analgésico tan poderoso como el de la morfina sin duplicar su potencial adictivo.

En el futuro

La crisis de opioides en los Estados Unidos ha iniciado un debate mundial sobre la prescripción indiscriminada de opioides y los altos riesgos de adicción que corren los pacientes tratados con ellos. Entre las campañas de concienciación han surgido estudios de tratamientos alternativos con sustancias como el cannabis, ideas para aminorar los síntomas de desintoxicación y los impulsos causados por la dependencia entre otros proyectos interesantes. Es difícil imaginar un futuro en el que los derivados del opio no juegan un papel en el campo médico, sin embargo, es de suma importancia que la regulación de estos sea más efectiva. Si algo ha demostrado la historia, es que detrás de los descubrimientos de aplicaciones beneficiosas para la salud está siempre el potencial para convertir medicina en veneno.

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